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國泰航空拓展北美航線網絡

1980年代由溫哥華及三藩市開始,隨著飛機科技不斷演進,國泰航空的跨太平洋網絡亦日益擴充

上月,西雅圖成為國泰航空第七個美國客運航點。現時,國泰航空已在美國市場穩佔一席位,但公司在當地發展的歷史其實相當短。1983年,溫哥華成為國泰跨太平洋航線的首個航點,相隔僅三年後,三藩市於1986年成為首個加入國泰航空網絡的美國城市。

直至那一刻之前,國泰航空一直將自己定位為地區航空公司,但自從引入首架波音747珍寶客機,開通長途航班服務後,昔日途經多站、票價高昂的航程,已被票價相宜的不停站服務取代。

747客機的航程較長,而且每個座位的平均燃油成本較低,有助國泰衝出亞洲,為移居美國西岸的香港華人社群服務。起初為測試市場反應而暫時推出每周兩班的加拿大航班服務,現已拓展為覆蓋兩大洲多個地點的龐大網絡,令美洲與香港緊密聯繫。與此同時,香港機場亦已發展為全球主要的航運樞紐,擁有完善的亞洲區航空網絡。

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國泰利用全新的波音747-400客機成功拓展由香港出發的不停站長途航線,於1990年將洛杉磯納入航線網絡內。經過改良的新型號客機航程更長,足以令國泰營運當時全球最長途的定期航班,顯示國泰拓展洲際航線網絡的決心。

經溫哥華前往紐約的航班於1996年開通,前往美國西岸的航班班次亦隨之增加。芝加哥波士頓分別於2011年及2015年加入國泰的網絡。

現時,來往國泰多個美國新航點的航機是空中巴士A350。A350是新一代客機,燃油效益亦更勝一籌,加上其載客量較往來主要航線的波音777客機少,因而能深入以往較難取得成本效益的城市,開拓更大的市場。

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國泰在2018年起採用A350客機後,即時帶來的效果,就是可以開辦「航程較長、客量較少」的航線,這些新航點以歐洲城市為主。然後,便是開通往來首都華盛頓的航線,並宣佈推出西雅圖的不停站服務。

美洲區高級副總裁Philippe Lacamp表示:「我們在歐洲以A350客機服務長途而客運量較低的航線,成效極佳,同樣的方法亦會適用於美國。」

航空公司可利用A350客機為新航線建立市場。倘一切順利,航班班次或數目有望提升,當市場發展成熟時,公司可衡量改用體積較大的飛機,例如波音777客機,以滿足需求。西雅圖每周四班的不停站服務將會由夏季起增至每日一班。

西雅圖航線由機體較細小的A350-900客機執勤,而華盛頓航線則採用較大型的A350-1000客機。乘客網絡經理Jason Choi透露:「A350-900十分適合飛往美國西岸,但能應付更長航程的A350-1000,則是飛往東岸新航點的理想之選。」

評估新航線的潛力時,需要考慮一系列因素。Lacamp表示:「我們會考慮當地除了有強勁的商務公幹市場之餘,在休閒度假方面也要具備足夠的吸引力,另外區內能否提供客源,還要考慮探親旅遊的客流量是否足夠,每項因素所佔比重或會因地而異。以洛杉磯為例,那裡的公幹、度假及探親市場龐大,而且寰宇一家合作夥伴美國航空亦引入相當可觀的客源。三藩市因矽谷而成為主要的科技樞紐,帶動航空業務蓬勃發展,但這個市場較為獨立,引入客源並不多。」

建立航點後,下一步就是拓展市場。這項工作非常重要,現時橫越太平洋的航線競爭激烈,來自中國內地及日本的競爭對手開始營運更多往返美國的直航航線。國泰航空除了提升服務質素外,還有何應對良策?

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Lacamp表示:「我們的主要策略是多班次模式,而且成效有目共睹。我們每天有三班航班飛往洛杉磯、三班往溫哥華及三藩市,還有多達五班前往紐約的航班。」

隨著大灣區的發展,多項大型基建將香港與大灣區連接,包括全長55公里的港珠澳大橋、通往廣州的高鐵,以及直達珠江三角洲的渡輪,令香港成為接通華南地區新興城市的重要樞紐。
Lacamp表示:「香港是一個獨具吸引力的中轉站,其綜合運輸樞紐的地位亦日益重要。」

此外,在香港轉機飛往其他地方亦十分方便。由香港往返東南亞的航機班次十分頻密,前往上海的航機班次尤其多。Lacamp補充說:「舉例而言,我們每天有四班由紐約飛往香港的航班,而每天由香港飛往上海的航班多達14至15班,讓來自紐約的乘客可取道香港轉飛上海,這是極具吸引力的賣點。」

安克雷奇

國泰航空最繁忙的美國航點

在1998年之前,民航飛機禁止飛越北極上空領域。即使是波音747-400等飛機,亦只能繞道而行,中途須停站補給燃料。位置偏遠的阿拉斯加安克雷奇,順理成章成為各航空公司為跨太平洋航機補給燃油的中途站。

時至今日,降落泰德史蒂文斯安克雷奇國際機場的客機寥寥可數,機場內的國際客運大樓門可羅雀。但在停機坪上,卻停滿了廣體貨機,在此補充燃料,以便在橫越太平洋的繁忙貿易航線途中,保持最高的載重量。

國泰航空的機隊擁有20架波音747貨機,負責美洲各地的貨運工作,包括位於達拉斯、邁阿密、亞特蘭大、波特蘭等地的貨運站,甚至遠至墨西哥的航點。在最繁忙的時期,安克雷奇每周有多達40架貨機升降,是美國空運網絡中最繁忙的航點。

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